15.12.09

Los ascensores son óptimos para evacuaciones en edificios de altura
























Desde Las Vegas Strip, una lección de evacuación con uso de ascensores.

Una impactante atracción a 921 pies (281 metros) de altura, a alta velocidad y semejante a una araña, revolea a los pasajeros a 40 millas (64 kilómetros) por hora alrededor del piso doce del módulo de ocupación de la Torre Estratosfera de 13 pisos. En el piso 13 hay otra estremecedora atracción que lanza a los pasajeros hasta una altura aproximada de 160 pies (49 metros) y posteriormente los hace descender. El módulo al que están adosadas las atracciones está, a su vez, unido a cuatro patas y a un centro de concreto, y tiene un aspecto no muy diferente al de las naves marcianas que H. G. Wells describe en "La Guerra de los Mundos".

No debería sorprendernos que este excéntrico edificio esté situado en Las Vegas, Nevada, o que el módulo para los arrendatarios incluya una capilla para bodas, así como un restaurante giratorio, dos miradores y dos áreas de refugio próximas a los cuatros ascensores del edificio en dos de los pisos del módulo. Este diseño, como el de muchas de las estructuras de La Vegas, se basó en el desempeño y replanteaba diversas creencias comunes sobre la evacuación con uso de ascensores. Cuando la Torre Estratosfera abrió sus puertas y sus ascensores al público en 1996, traía consigo un plan de manejo de emergencias que consideraba a la evacuación con uso de ascensores un componente crítico.

Largamente discutido, el concepto de utilizar a los ascensores para la evacuación de edificios de altura se consideró potencialmente peligroso hasta el 11 de septiembre, cuando la factibilidad de la evacuación mediante el uso de ascensores atrajo nuevamente la atención, tomando en cuenta, particularmente, los avances tecnológicos en la notificación masiva y los equipos de ascensores. Los ascensores son óptimos para evacuaciones en edificios de altura, especialmente para personas con discapacidades físicas, expresa el Ingeniero en Protección contra Incendios de la Ciudad de Las Vegas, Azarang Mirkhah, Ing. Profesional, quien contribuyó en el desarrollo del plan de protección contra incendios y de la seguridad humana para el Hotel Estratosfera, Casino y Complejo de Torres.

En el caso de que se produjera un incendio en el módulo de la Torre Estratosfera, los ocupantes usarían en primer lugar las escaleras para dirigirse hacia las dos áreas del refugio, ubicadas en el fondo del módulo. Allí, los operadores de los ascensores evacuarían a los ocupantes hacia la base de la torre. "Es importante reconocer que los ascensores en los que se evacuan las áreas de refugio ubicadas en el fondo del módulo y hacia la base de la torre no atravesarán ninguna de las áreas comprometidas por el fuego y las puertas sólo se abrirían y se utilizarían para la descarga en el sector inferior", dice Mirkhah. La evacuación estaría finalizada dentro de una hora.
"Naturalmente, pueden utilizar las escaleras, si lo prefieren", expresa.

De hecho, la mayoría de las personas generalmente tiende a utilizar las escaleras, ya que durante décadas se les ha dicho que eviten el uso de los ascensores durante un incendio. El mensaje de evitar el uso de los ascensores está tan arraigado en la conciencia del público que cambiarlo implicaría una tarea monumental, dice Mirkhah, particularmente dado que los ocupantes deben iniciar la evacuación con los ascensores por sí mismos.


"Se requerirá de señalización con mensajes en tiempo real en el área de embarque del ascensor (en cada uno de los pisos) a fin de informar a los ocupantes sobre las condiciones de emergencia, de manera de prever que presionarán el botón para acceder al vestíbulo o a la salida", expresa Ron Coté, ingeniero jefe en seguridad humana de la NFPA y personal de enlace para los comités técnicos del Código de Seguridad Humana.

La edición 2009 de NFPA 101, Código de Seguridad Humana, incluye al Anexo B, Ascensores para la evacuación controlada por ocupantes previa a las operaciones de rellamado de emergencia de fase I, que establece que "con respecto a la tecnología y productos existentes, el ascensor continuará funcionando en su modo de programación normal hasta que sea puesto fuera de servicio por la detección de humo en un área de embarque del ascensor o en la sala de máquinas del ascensor", expresa Coté. Ello significa que mientras el ascensor no haya sido rellamado al vestíbulo durante una emergencia, cualquier persona que se encuentre en alguno de los pisos puede utilizarlo para dirigirse hacia cualquiera de los otros pisos. Sin embargo, los ascensores de la Torre Estratosfera poseen un sensor del peso que trasladan, y si se ha alcanzado el límite de peso, el ascensor se dirigirá directamente hacia el vestíbulo, sin detenerse en ninguno de los otros pisos.

En la Torre, se usan molinetes para llevar el control de la ocupación del edificio, de manera que la población no exceda la cantidad que los tres ascensores podrían evacuar en una hora. "El personal de respuesta a emergencias probablemente utilizará el cuarto ascensor", menciona Mirkhah.

"Aunque lo que a mí me preocupa de los edificios normales que contemplan la evacuación mediante el uso de los ascensores es la eliminación de la protección contra incendios activa y pasiva redundante y equilibrada en favor de sólo los rociadores" dice. "No creo que deberíamos modificar el mensaje dirigido a los ocupantes en los viejos edificios de altura existentes que no poseen el grado de redundancias en protección contra incendios y decirles que es adecuado utilizar los ascensores. No, allí deberían seguir utilizando las escaleras. Eso sería confuso y contradictorio, y podría ser peligroso", dice Mirkhah. "Cuando se construyan nuevos edificios de altura modernos, con mejores códigos y un grado de protección contra incendios más elevado, entonces sí sería adecuado utilizar los ascensores".

La Torre Estratosfera posee exactamente ese grado de protección contra incendios. No hay combustibles en las proximidades ni en sus fosos de ascensores de hormigón armado. Su protección pasiva contra incendios, como el uso de concreto y mampostería, el control de humo y las construcciones interiores certificadas como resistentes al fuego, refuerza el sistema de rociadores contra incendios.

"También creo que en muchos casos incluso los profesionales del cuerpo de bomberos no utilizan todos sus recursos de protección contra incendios (durante la respuesta a un incidente)", sostiene Mirkhah. Ello significa que el cuerpo de bomberos también tendrá que entrenar y reconceptualizar su respuesta para la evacuación con uso de ascensores, dice.

La nueva tecnología para ascensores automáticos hará más sencilla la organización de su uso durante una emergencia, expresa Coté. Respecto de la nueva tecnología que podemos prever, estima que se dará prioridad a un grupo de pisos, según el lugar en que se haya originado la señal de activación de alarma. Los "pisos designados" podrían incluir el piso del incendio, los dos pisos inmediatamente superiores y un piso inmediatamente inferior. Los ascensores serán enviados a los pisos designados y no se aceptarán "llamadas al ascensor" desde ninguno de los pisos que no sean los pisos designados. Los ocupantes a quienes se les hayan dado instrucciones para que se dirijan hacia determinados pisos o áreas de refugio ingresarán en los coches del ascensor, que serán enviados de manera "directa" hacia el nivel de descarga de la salida, generalmente el vestíbulo de la planta baja. Una vez vacío, el coche del ascensor retornará a los pisos designados hasta que no quede ningún ocupante para transportar. Los ascensores serán luego enviados a los niveles más altos, fuera de los pisos designados. Se continuará con los envíos de los coches hacia los pisos inferiores de todo el edificio. Las personas serán dirigidas, especialmente en edificios de altura, hacia determinados pisos o áreas de refugio. Los ascensores serán enviados a esos pisos para la evacuación.

Al momento en que este escenario se transforme en un hecho, el comité del Código de Seguridad Humana estima que el público habrá aprendido a tomar en cuenta el uso de los ascensores durante una evacuación. "Se prevé que para las futuras ediciones se dispondrá de un ascensor perfeccionado para la evacuación de los ocupantes y que este utilizará nuevas tecnologías y normas", expresa Coté.

El uso de ascensores en la evacuación de edificios de altura que dispongan de una adecuada protección contra incendios es sólo sentido común, dice Mirkhah, y debería instruirse a los ocupantes sobre el uso tanto de las escaleras como de los ascensores en dichos edificios.

Nfpa Journal Latino
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