9.6.09

La próxima revolución en tecnología de aparatos respiratorios auto-contenidos

Fuente: NFPA Journal Latinoamérica

Por Rich Duffy, Stan Sanders, Dave Snyder, Jeff Stull y Grace Stull

SCBAEn las últimas tres décadas, la utilización del aparato respiratorio auto-contenido (SCBA, por sus siglas en inglés) de presión positiva se ha convertido en la norma para el servicio de bomberos, al tiempo que una progresión constante de nuevas características y capacidades ha venido mejorando la protección brindada a los bomberos. Sin embargo, el SCBA continúa siendo la parte más pesada y voluminosa del equipo de protección personal de un bombero. Este punto débil está por cambiar. En el verano boreal de 2008, el Departamento de Seguridad Nacional (DHS, por sus siglas en inglés) otorgó a la Asociación Internacional de Bomberos (IAFF, por sus siglas en inglés) un contrato para comercializar una nueva forma de recipiente de presión y cubierta mullida que puede reemplazar los cilindros de SCBA convencionales. Este aparato reducirá sustancialmente el peso y perfil del SCBA y ayudará a cambiar los aspectos que generan tensiones sobre los bomberos y otros socorristas. Los cilindros actuales principalmente están compuestos por un revestimiento de aluminio envuelto en carbono, Kevlar® y fibra de vidrio, con presiones operativas de hasta

5.000 psi. Para el esfuerzo de 15 meses de duración se deberán obtener las aprobaciones gubernamentales necesarias para el nuevo recipiente de presión, trabajar junto a la industria del SCBA para integrar el nuevo recipiente de presión como parte del SCBA actual, cumplir con los requisitos de certificación del gobierno y de la edición vigente de la norma NFPA 1981, Aparatos respiratorios auto-contenidos de circuito abierto para incendio y servicio de emergencia, y poner a prueba el recipiente en campo. La IAFF, Vulcore Industrial LLC (Fort Wayne, Indiana), empresa de desarrollo, e International Personnel Protection, Inc. (Austin, TX), empresa de investigación, están trabajando junto a un comité técnico asesor compuesto por una serie de departamentos de bomberos destacados y otras organizaciones de primeros socorristas que cuentan con amplia experiencia en el uso y mantenimiento del SCBA. El proyecto tendrá como resultado una nueva disposición de presión que quedará disponible para todos los fabric

antes de SCBA como una alternativa para los cilindros actuales. El nuevo recipiente de presión, desarrollado por Vulcore Industrial LLC de Fort Wayne, Indiana, está basado en núcleos internos de un plástico moldeado muy especializado de alta temperatura denominado Hytrel, fabricado por Dupont. Estos recipientes plásticos están entrelazados con una forma especial de Kevlar para garantizar que puedan soportar todas las presiones esperadas y permanecer flexibles, y luego se envuelven con un filamento de carbono impregnado previamente. Al envolver los núcleos entrelazados con filamentos de carbono se obtiene la resistencia total del recipiente de presión.

Los núcleos son esencialmente dos cilindros pequeños y alargados conectados mediante un tubo flexible hecho del mismo plástico de los cilindros. De hecho, todo el recipiente de presión de "dos celdas", incluyendo el conector, se fabrica durante el mismo proceso de moldeado. Una serie de núcleos preparados se colocan en forma paralela a los demás y se instalan accesorios para conectar a un distribuidor. El distribuidor, que incluye una válvula y un manómetro, luego se conecta a un regulador de primera etapa y a otros componentes del SCBA. El sistema con clasificación de servicio de 45 minutos está compuesto por siete recipientes de presión de dos celdas de una profundidad total de aproximadamente 1,9 pulgadas (4,8 centímetros), en comparación con las 7 pulgadas (18 centímetros) promedio de cilindros convencionales de SCBA, y un ancho total de alrededor de 16 pulgadas (41 centímetros). La longitud esperada de la disposición de presión es cercana a los 2 pies (61 centímetros). Sin embargo, debido a las conexiones entre las dos celdas (entrelazadas pero sin la envoltura del filamento) y el uso de un distribuidor flexible, la disposición del recipiente de presión puede doblarse en forma vertical y horizontal para adecuarse a la espalda del bombero y mantener un perfil bajo. Cuando la disposición se combina con una cubierta mullida y un montaje de arnés, pesa un 50% menos que el SCBA con cilindros convencionales revestidos con metal. Además, a diferencia de los cilindros actuales de SCBA, no existe riesgo de fragmentación para el usuario si el recipiente se rompiera. Un recipiente de presión pinchado simplemente eliminaría el aire contenido hacia la atmósfera sin peligro de explosión, como lo demostró la NASA en una serie de pruebas mediante una variedad de proyectiles y fuerzas. Trabajando con el Departamento de Bomberos de Fort Wayne, Vulcore Industrial probó un prototipo que funciona mucho mejor que el SCBA convencional en recorridos con obstáculos y evaluaciones simuladas de ingreso a espacios reducidos. El prototipo también se ha puesto a prueba en relación a una serie de atributos de desempeño. Por ejemplo, los recipientes de presión rellenos de aire no mostraron pérdidas después de dos años. Los recipientes de presión de muestra que se han utilizado reiteradamente en etapas de presurización y despresurización continúan cumpliendo con las normas de estallido de la industria. Todavía no se ha puesto un nombre a la nueva tecnología de recipiente de presión, pero algunas personas llaman al sistema “flat pack” (mochila plana), dado el cambio drástico en el perfil. El equipo no sólo se verá diferente, sino que reducirá las tensiones y mejorará la movilidad en espacios confinados. Más importante aún, la nueva tecnología representará un cambio de paradigma en la industria, de la misma manera que lo hizo el SCBA de presión positiva cuando este reemplazó los respiradores anteriores del servicio de bomberos. Rich Duffy, asistente ejecutivo del Presidente de la IAFF, ha trabajado con temas de salud y seguridad ocupacional del trabajador en los últimos 27 años, incluyendo 24 años en la IAFF, donde actualmente está a cargo del desarrollo e implementación de todas las actividades de seguridad y salud ocupacionales para sus miembros.

Stan Sanders, Presidente de Sanders Industrial Design y Vulcore Industrial, es el inventor de la nueva tecnología de recipiente de presión y ha participado en el desarrollo de recipientes de presión para aplicaciones especiales durante los últimos 40 años.

David Snyder, Vicepresidente de Operaciones y Desarrollo de Negocio de Vulcore Industrial, ha desempeñado tareas en la administración de negocio del desarrollo del sistema de soporte de vida y la fabricación de productos utilizados en industrias aeroespaciales y de cuidados domésticos de la salud.

Jeff Stull y Grace Stull, Presidente y Vicepresidente de International Personnel Protection, Inc., realizan investigación y brindan capacitación a la industria sobre desarrollo y uso de equipamiento de protección personal.

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